Cuando escuchamos la palabra autómata, nos podemos idear cosas muy diferentes. Algunas personas pensaran en una máquina metálica, otros pensaran en algún tipo de robot capaz de tener independencia propia. Nosotros veremos inicialmente a los autómatas como abstracciones en el funcionamiento de una máquina. Por ejemplo: una máquina vendedora de periódicos probablemente tiene muchos pasos complicados y diferentes en cuanto a su diseño y desarrollo, pero en cuanto a su funcionamiento puede explicarse fácilmente con un diagrama de estados finitos. Nosotros estudiaremos el modelado de una máquina en el aspecto referente a las secuencias de eventos por las que pasa. A éste tipo de máquina la llamaremos autómatas finitos.

Los autómatas finitos son las máquinas abstractas más simples, las cuales estan en relaciones con lenguajes regulares. Se dice que es una máquina abstracta porque es el diseño, que es útil para representar la forma física de algo.